【第1話】死の声――古河為子のこと (その1)



 

 明治34(1901)年11月30日、朝のこと。

 東京は神田橋の下で、電信地下線の工事(一説には、船荷の荷揚げ作業とも)をしていた作業員が、神田川を上流へ、上げ潮に乗って流れてゆく死体を発見した。

 巡査を呼び、引き上げてみると、それは六十歳ほどの婦人だった。着物の品の良さや、小さな丸髷につけた櫛や笄(よく抜け落ちなかったものだ)から、良家の内儀らしいと思われたが、お守袋の他に持ち物はない。

 だが身元はすぐに、通りかかった男によってわかった。

「これはわが家のおかみです。夕べから行方不明で、皆で探していたのです」

 男は、丸の内に本社のある「古河商店」の番頭、混田(昆田)文次郎。亡骸は、かの「銅山王」古河市兵衛の妻、為子(ためこ)だった。

 亡骸は近くの知人(弁護士)宅へ運ばれ、日本橋瀬戸物町の古河家(数年前まで本店も置かれていた)から、養子の潤吉はじめ家人たちが迎えに来、吊り台に乗せて連れ帰ったという。

 為子の死を報じた、翌日12月1日付の新聞「万朝報(よろずちょうほう)」は言う。

《ただ望む。市兵衛たる者、爾(なんじ)がかかる運命に接したるは、是、心機一転の時期なるべきを悟り、亡き妻によって残されたる一大訓戒の意味をば正しく了解して、人道の為の尽くすの人ならん事を。》

「市兵衛よ、妻の死をイマシメと受けとめ、心を入れ替えよ!」というのだ。

 古河市兵衛は、「鉱毒王」として“悪名”とどろく「時の人」だった。彼の経営する「足尾銅山」は銅精製廃棄物を渡瀬川に流し、下流の村々(栃木県足利郡、梁田郡など)を10年以上も汚染し続けていたのだ。

 被災民への同情と、古河市兵衛・対応を怠る政府への怒りで、世論が盛り上がっていた。この日の前日、11月29日には、神田美土代町の青年会館で、鉱毒地救援の演説会が、大盛況のうちに催されていた。


***

 私が古河為子のことを知ったのは、20年以上前。永畑道子『華の乱』(文春文庫)でだった。

 ……ため子は救済会で現地の惨状を知り、《消え入りたいほどの》気持ちになったに違いない、そして、《何十万というひとの恨みをおもえば、自分の命を断つほかなかった。》p18

 会社帰りの電車の中で読んで、涙が吹き出した。いったい、20代終わりの自分が、なんだってそんなに心をどよめかされたのか、今、すっかりふてぶてしくなってしまった心で、一生懸命思い出してみる。

 ……たぶん共鳴したのだ。為子の死に、言葉にならなかった「叫び」を聞いたのだと思う。

 また常日頃から、台所で洗剤を使えば川の魚たちを損ない、メイドインアジアの安い品物を買えば、現地の人たちの搾取に加わり、電気のスイッチを押せば、ふるさとに原発を作られた人たちの「加害者」になっているのだと、まじめな罪悪感も抱えていた。

 なりたくもない加害者の立場からぬけられない者の、ぎりぎりの良心の叫び。為子と私たち現代人は、同じ立場に立っているじゃないか、と。

 でも、じっさい人間、「私には罪がある。死んでお詫びをするのが筋だろう」と思っても、それで死ねるだろうか。ふつうなら、なんとか理屈をこねてでも、生きていたいのではないか。

 本当のところ、為子は何を考えていたのだろう。どんな人だったのだろうか。もっとちゃんと、為子のことを知りたかった。できれば、ため子の肉声を聞きたいと思った。

 29歳から30歳にかけて、コピー代の高さに泣きながら、国会図書館に通った。

 結局、わかり切らなかった。200枚ほどのレポートにしたものの、それから20年以上、放置していた。その時調べたことを、いま、当時の思いを思い出しながら、まとめておきたい。

***

 為子の死の背景を知るためには、やはり、足尾鉱毒事件のことを知っておかねばなるまい。

 渡良瀬川下流の村々は、もともと、田畑の実りも豊かで、川魚漁や養蚕もさかんな土地だった。

 だが、明治18年ころから、川漁の漁獲高が急に減り、魚が腹を見せて死ぬようになり、明治23年には、洪水をかぶった農作物が全滅した。

村人たちは、東京帝大農科大学の若き助教授、古在由直の協力で、汚染の原因を突き止め、県会に訴える。

 また同じ頃、開設されたばかりの「国会」でも被災地のために頑張ってくれる人がいた。議員の田中正造が一人、政府に「鉱毒停止」を訴えていたのだ。だが、農商務相の陸奥宗光(陸奥の二男は古河市兵衛の養子)が、カミソリと呼ばれる頭脳から繰り出すのは、絶妙な詭弁ばかりだった。

これがもし、米が経済の中心だった江戸時代だったら、「おかみ」はただちに村と田畑を守るべく動いたかも知れない。けれど世は、殖産興業、富国強兵の時代だった。産業が人命より尊い時代がやってきたのだ。

古河市兵衛は、圧倒的な財力と政治力を駆使して、“足尾銅山を守った”。

県会の仲介のもと、農民たちと示談を行い、「すぐに粉鉱採集機をとりつけるが、効果があがる3年間は文句を言わないこと」と条件を付け、農民たちに賠償金でなく「徳義上の見舞金」を払い、その3年がたたないうち、日清戦争(明治27年)のどさくさに紛れて、農民たちに示談金(1年分の肥料代にもならない額だった)を受け取らせ「永遠に責任を問わないこと」と約束させてしまう。

だが被害はいっこうに止まらない。原因を突き止めてから10年が過ぎた。このままでは生きていけない。農民たちは集まって上京し、「おかみ」に訴え始める。

 明治33年2月、農民たちは総勢3千人で、3度目の上京に出発した(徒歩だ)。利根川の川俣橋附近まで来ると、待ち伏せしていた警官隊が、丸腰の農民たちに襲いかかった。そして、なぜかボコボコにされた被災民たちの方が「騒擾罪」で投獄される。世にいう川俣事件だ。

 ひどすぎる!!

 この事件をきっかけに、鉱毒問題に世間の注目が集まった。

「毎日新聞」*(主筆:島田三郎)の木下尚江、松本英子や、「万朝報」(主筆:黒岩周六)の堺利彦、幸徳秋水、内村鑑三ら、ジャーナリストたちが反鉱毒の論陣を張り、基督教婦人矯風会(きりすときょうふじんきょうふうかい)の潮田千勢子をはじめとする社会運動家たちが、被害地救済に乗り出した。

                          (次回へつづく)

*毎日新聞:現在の毎日新聞とは別。

author:栗林佐知

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